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Un juge demande aux États-Unis si le prince héritier saoudien devrait être à l’abri d’une poursuite

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L’administration Biden a jusqu’au 1er août pour dire si elle pense que le prince héritier saoudien Mohammed bin Salman devrait être à l’abri d’une poursuite civile intentée contre lui aux États-Unis par Hatice Cengiz, la fiancée de Jamal Khashoggi, un journaliste assassiné en 2018. .

Cengiz et Democracy for the Arab World Now (DAWN), une organisation de défense des droits humains fondée par Khashoggi avant sa mort, ont déposé une plainte en 2020 contre le prince héritier et deux douzaines de coaccusés. La poursuite allègue que Khashoggi a été torturé, assassiné et démembré sous les directives du prince héritier, qui est souvent désigné par ses initiales MBS.

Le prince héritier et deux des coaccusés ont déposé des requêtes pour rejeter le procès de Cengiz, affirmant que le tribunal n’a ni compétence ratione materiae ni compétence personnelle. Le prince héritier a précédemment nié avoir ordonné le meurtre de Khashoggi, et les responsables saoudiens ont blâmé des “agents voyous” pour la mort du journaliste.

La CIA a conclu en 2018 que Mohammed avait ordonné le meurtre de Khashoggi, contredisant l’insistance de l’Arabie saoudite selon laquelle le prince héritier n’avait aucune connaissance préalable du complot.

Le juge du tribunal de district américain, John Bates, a déclaré vendredi dans une ordonnance que le gouvernement américain pouvait soumettre une déclaration d’intérêt concernant, entre autres, “l’applicabilité de l’immunité du chef d’État dans cette affaire”. L’administration Biden peut également déclarer qu’elle ne soumettra pas une telle déclaration. Si les États-Unis déclarent leurs intérêts, Mohammed et les autres accusés auront jusqu’au 16 août pour répondre, a déclaré Bates.

Les avocats de Mohammed ont fait valoir qu’aux États-Unis, le prince héritier jouit de l’immunité souveraine dans les poursuites civiles. Le père de Mohammed, le roi Salmane, est le souverain de l’Arabie saoudite, bien que le prince héritier soit largement considéré comme le dirigeant quotidien du royaume.

Le prince héritier “a l’immunité non seulement de sa relation familiale immédiate avec le roi, mais aussi de sa propre” fonction de haut rang “”, ont fait valoir les avocats de Mohammed dans une requête en rejet de la poursuite déposée l’année dernière. Les avocats de Cengiz et de DAWN ont rétorqué que les tribunaux avaient précédemment rejeté les affirmations selon lesquelles le leadership « de facto », en tant que prince héritier, confère l’immunité.

Le département d’État consulte généralement d’autres agences gouvernementales américaines avant d’émettre une recommandation d’immunité au ministère de la Justice, dont la demande formelle lie généralement un tribunal fédéral. Une décision peut venir rapidement, comme pour un chef d’État, ou prendre des mois ou des années, selon les circonstances et la complexité d’une affaire, selon les analystes juridiques.

“Ce serait une erreur à la fois de droit et de politique que le tribunal accorde l’immunité à MBS, garantissant ainsi l’impunité pour ce crime grotesque”, a déclaré Sarah Leah Whitson, directrice exécutive de DAWN, dans un SMS.

L’ordonnance du juge fédéral intervient juste avant que le président Biden ne se rende en Arabie saoudite plus tard ce mois-ci pour la première fois de sa présidence, un voyage qui a même mis certains démocrates mal à l’aise et qui a suscité des accusations selon lesquelles Biden aurait fait volte-face sur sa promesse de faire de l’Arabie saoudite un « paria » après le meurtre de Khashoggi.

Le 2 octobre 2018, des agents saoudiens ont tué le chroniqueur du Washington Post Jamal Khashoggi à l’intérieur du consulat saoudien à Istanbul. Qu’est-ce qui a été fait par la suite ? (Vidéo : Joyce Lee, Thomas LeGro, Dalton Bennett, John Parks/The Washington Post)

L’ambassade d’Arabie saoudite a présenté la prochaine visite comme une visite qui «renforcerait le partenariat historique et stratégique entre le Royaume d’Arabie saoudite et les États-Unis d’Amérique, car les deux pays visent à approfondir et à renforcer les domaines de coopération existants et à jeter les bases d’une l’avenir de ce partenariat stratégique.

Khashoggi a été tué le 2 octobre 2018 après s’être rendu au consulat d’Arabie saoudite à Istanbul pour obtenir des documents qui lui permettraient d’épouser Cengiz. Dans les mois qui ont précédé cette visite, il avait écrit des articles pour le Washington Post qui critiquaient vivement le prince héritier, qui dirige effectivement l’Arabie saoudite et a mené une répression sévère contre les rivaux et les dissidents.

La mort et la mutilation du journaliste ont été révélées pour la première fois par le gouvernement turc. Le meurtre a déclenché une vague de répulsion internationale et des appels à ostraciser les dirigeants saoudiens.

Une tentative distincte de poursuivre le meurtre de Khashoggi, en Turquie, a pris fin récemment après que le gouvernement du président turc Recep Tayyip Erdogan a mis fin au procès des membres présumés de l’équipe saoudienne qui a tué le journaliste au consulat du royaume à Istanbul. Les suspects, qui se trouvaient tous en Arabie saoudite, étaient jugés par contumace.

La suspension du procès par la Turquie en avril a coïncidé avec un effort du gouvernement d’Erdogan pour rétablir les relations avec le royaume qui ont été rompues après le meurtre de Khashoggi.

“Nous chercherons justice aux États-Unis”, avait déclaré Cengiz à l’époque, faisant référence à la décision turque et à son procès américain.

Spencer S. Hsu et Nick Miroff ont contribué à ce rapport.

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