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Sydney est à nouveau inondée, alors que la crise climatique devient une nouvelle norme pour l’État le plus peuplé d’Australie

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Mais pour la quatrième fois en 18 mois, le propriétaire du café Darren Osmotherly se précipite pour déplacer son équipement vers un terrain plus élevé alors que les eaux de crue montent dans le Grand Sydney après des jours de fortes pluies.

“Toutes les six à huit heures (nous essayons) de prendre une douche chaude et de nous changer à nouveau et d’essayer d’avoir une salle de pause-café ou un court sommeil entre les deux”, a déclaré Osmotherly, qui dit avoir à peine dormi pendant trois jours.

Lorsque Osmotherly a ouvert le café il y a 15 ans pour offrir aux personnes handicapées sur des péniches un endroit facile pour s’amarrer pour le déjeuner, la propriété de Lower Portland n’avait pas été inondée depuis 30 ans. Mais c’est la quatrième inondation depuis février dernier, et la plus récente depuis mars.

“Nous avons tout construit à l’épreuve des inondations pour faire face à une inondation de temps en temps, mais pour avoir quatre inondations…”, a-t-il déclaré.

Les inondations dans l’État le plus peuplé d’Australie sont devenues la nouvelle norme, alors que les habitants de la région du Grand Sydney sont confrontés à des fluctuations saisonnières de plus en plus erratiques.

La région, qui abrite 8,12 millions de personnes, soit environ un tiers de la population totale du pays, a toujours connu un certain degré d’inondation au début de l’été.

Mais ce qui était auparavant un événement unique dans une génération est devenu monnaie courante, soulevant des questions quant à la durabilité à long terme des communautés sujettes aux inondations.

Plus d’un demi-mètre de pluie (1,6 pied) a inondé certaines parties de l’est de la Nouvelle-Galles du Sud au cours des 48 dernières heures, les déversements de nombreux barrages provoquant des avertissements d’inondation dans la région.

Dans l’ouest de Sydney, le barrage de Warragamba – le plus grand réservoir urbain d’Australie – a commencé à déborder dimanche à 2 heures du matin et, à son apogée, 515 gigalitres inondaient ses murs – la même quantité d’eau retenue dans le port de Sydney.

Les gens voient le pont de Windsor inondé le long de la rivière Hawkesbury à Sydney, le 4 juillet 2022.

Un porte-parole de l’autorité de l’eau de l’État a déclaré que le barrage n’avait pas de composant d’atténuation des inondations, donc aucune eau n’a été libérée avant l’averse, qui est survenue alors que le réseau de barrages de l’État était déjà plein à 97 %. Il a dit que le barrage n’était pas responsable de l’inondation.

“C’est un événement météorologique assez extraordinaire. Warragamba se déverse dans un système fluvial particulier, mais il y a de vastes zones de Sydney qui sont inondées et qui ne sont pas en aval de Warragamba”, a déclaré le porte-parole.

C’est un revirement surprenant par rapport à il y a seulement 15 ans, lorsque l’État a décidé de construire une usine de dessalement pour protéger l’approvisionnement en eau de Sydney après des années de sécheresse.

Mais cette année, le système météorologique de La Nina a généré plus de précipitations, et le Bureau de météorologie dit qu’il y a 50 à 50 chances qu’il se forme plus tard en 2022, soit le double de la probabilité normale. La crise climatique devrait augmenter la fréquence et l’intensité de La Nina et d’El Nino, ce qui provoque la sécheresse – cela signifie que si La Nina se forme à nouveau cette année, il pourrait y avoir encore plus de pluie.

Des maisons et des routes sont submergées par la rivière Hawkesbury gonflée à Windsor, au nord-ouest de Sydney, le 4 juillet 2022.

Des milliers de personnes invitées à évacuer

Pour les habitants du Grand Sydney, les inondations sont devenues un cauchemar récurrent.

Beaucoup se remettent encore de la dernière inondation de mars, lorsque l’eau a inondé bon nombre des mêmes zones, obligeant les entreprises à fermer et les sauveteurs à patauger dans la boue putride pour aider les résidents piégés.

L’événement a causé 4,8 milliards de dollars de dégâts, ce qui en fait la troisième catastrophe la plus coûteuse du pays, selon l’Insurance Council of Australia.

Des centaines de millimètres de pluie sont tombés au cours du week-end, et il en restait encore à venir, a averti lundi Carlene York, commissaire des services d’urgence de l’État de Nouvelle-Galles du Sud (SES).

“Nous ne sommes pas encore hors de danger dans cet événement météorologique important”, a déclaré York. “Je rappellerais aux gens de bien vouloir prendre des décisions sensées qui vous protègent, vous et votre famille.”

Plus de 70 ordres d’évacuation ont été émis lundi pour la région élargie de Sydney, couvrant plus de 30 000 personnes, et quelques jours seulement après le début des vacances scolaires, alors que de nombreuses familles voyageaient, des millions d’autres ont été invités à rester chez eux.

“S’il vous plaît, évitez tout voyage essentiel. Si vous devez voyager, attendez-vous à des retards, il y a beaucoup de routes coupées … et il y a beaucoup de détours en place”, a déclaré York.

Des panneaux de signalisation sont vus submergés sous les eaux de crue le long de la rivière Hawkesbury dans la banlieue de Windsor, le 4 juillet 2022.

Jane Golding, du Bureau de météorologie, a déclaré que certaines régions du Grand Sydney avaient reçu plus de pluie qu’elles ne le feraient pendant tout le mois de juillet.

“Les chiffres sont comparables à (les précipitations de) mars. Ce qui est différent dans cet événement, c’est que la pluie s’est accumulée sur plusieurs jours, ce qui augmente le risque de réaction des rivières”, a-t-elle déclaré.

Parallèlement aux fortes pluies, des vents allant jusqu’à 100 kilomètres (62 miles) à l’heure ont été enregistrés sur terre, et des avertissements de force coup de vent sont en place au large de la côte, où il y a des vagues allant jusqu’à cinq mètres (16 pieds).

Les conditions dangereuses ont forcé les autorités à abandonner leurs efforts pour sauver 21 membres d’équipage piégés sur un cargo immatriculé à Hong Kong, le Portland Bay, qui était bloqué sans électricité au large des côtes de la Nouvelle-Galles du Sud. Au lieu de cela, la police d’État a déclaré qu’un remorqueur avait été envoyé pour remorquer le navire plus loin en mer, où l’Australian Maritime Safety Authority tenterait de rétablir son alimentation.

Un cargo avec 21 membres d'équipage à bord reste bloqué au large de la côte est de l'Australie, le 4 juillet 2022.

La crise climatique en Australie

Avec l’élection du gouvernement fédéral travailliste en mai, l’Australie tente de tracer une nouvelle voie en réponse à la crise climatique. Et lors de récents voyages à l’étranger pour rencontrer des dirigeants mondiaux, le Premier ministre Anthony Albanese s’est efforcé de souligner que le pays prend désormais le changement climatique au sérieux.

“Tous les dirigeants que j’ai rencontrés ces derniers jours ont indiqué qu’ils se félicitaient du changement de position de l’Australie”, a déclaré Albanese aux journalistes vendredi après avoir rencontré les dirigeants de l’OCDE à Paris.

L’Australie s’est maintenant officiellement engagée à réduire ses émissions de 43 % par rapport aux niveaux de 2005 d’ici 2030, mais après des décennies d’inaction des gouvernements précédents, il reste encore beaucoup de travail à faire.

Greg Mullins, ancien commissaire de Fire & Rescue NSW et chef du groupe Emergency Leaders for Climate Action (ELCA), a averti le mois dernier que, avec des bassins versants saturés et des barrages à pleine capacité, il fallait faire plus pour se préparer aux inondations.

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Dans un plan en six points présenté au gouvernement, le groupe a déclaré qu’il était “à courte vue et insoutenable” que l’Australie dépense plus d’argent pour la réponse aux catastrophes et le rétablissement que pour les mesures visant à réduire le risque.

Selon une analyse publiée par l’Australian Conservation Foundation avant les élections, les dépenses budgétaires fédérales consacrées aux programmes environnementaux et climatiques ont chuté de près d’un tiers sous le précédent gouvernement de coalition.

La PDG du Climate Council, Amanda McKenzie, a déclaré que l’Australie était “sous-préparée” aux catastrophes climatiques et devait dépenser plus d’argent pour renforcer la résilience dans les régions les plus vulnérables.

“Seule une très petite fraction des dépenses en cas de catastrophe est consacrée à la préparation et au renforcement de la résilience. Nous nous attendrions à voir un changement important dans ce ratio pour voir un accent beaucoup plus important sur la préparation étant donné le risque croissant de catastrophes alimentées par le climat”, a-t-elle déclaré.

La Nouvelle-Galles du Sud a son propre fonds pour le changement climatique qui a dépensé plus de 224 millions de dollars australiens (153 millions de dollars) en 2020-21 dans des programmes visant à aider les communautés à devenir plus résilientes – y compris les 140 000 personnes qui vivent dans la vallée de Hawkesbury-Nepean, la l’endroit le plus vulnérable aux inondations de l’État.

Le Paradise Café de Darren Osmotherly à Lower Portland, NSW, a été inondé quatre fois en 18 mois.

Cela inclut le propriétaire de café Osmotherly, qui affirme que les autorités pourraient faire plus pour atténuer le risque d’inondation en gérant mieux les barrages afin qu’ils ne débordent pas et n’envoient plus d’eau dans les zones déjà inondées. Il envisage de réunir un groupe local pour mieux comprendre le fonctionnement du barrage.

Mais en ce moment, il y a des problèmes plus urgents.

Osmotherly dit qu’environ 100 personnes sont coincées dans leurs maisons le long d’un tronçon de route de 10 kilomètres (6,2 miles) près du café – dont un homme de 80 ans, qui a emballé ses affaires et attend dans sa caravane de l’aide pour Sortez.

Jusqu’à présent, Osmotherly a déclaré qu’il ne pouvait voir aucun service de secours local dans la région et qu’il prévoyait de ramener le vieil homme chez lui pour dormir chez lui.

“Pour le moment, il n’y a pas d’accès routier ici”, a-t-il déclaré. “J’ai un bateau de sauvetage dans lequel nous pouvons faire entrer et sortir des gens. Mais il n’y a pratiquement nulle part où aller.”

Sandi Sidhu et Akanksha Sharma de CNN ont contribué à ce reportage.

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