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Sibérie ou Japon ? Les joueurs experts de Google Maps peuvent le dire en un coup d’œil.

Sibérie ou Japon ?  Les joueurs experts de Google Maps peuvent le dire en un coup d'œil.

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Un tronçon banal d’autoroute et d’arbres, comme on le voit sur Google Maps Street View, est apparu à l’écran. Cela aurait pu être n’importe où, de la Tasmanie au Texas.

“Cela va être le sud des Philippines, quelque part sur cette route ici”, a déclaré Trevor Rainbolt instantanément, en cliquant sur un emplacement sur une carte du monde qui était à moins de 11 miles de l’endroit.

Une route serpentant à travers les bois était à côté. Lac Tahoe ? Sibérie? «Il semble que nous allons être en Suisse ici, à moins que nous ne soyons au Japon. Oui, nous devons être au Japon ici », a déclaré M. Rainbolt, identifiant correctement le pays.

M. Rainbolt est devenu le visage d’une communauté à croissance rapide de fanatiques de la géographie qui jouent à un jeu appelé GeoGuessr. Le principe est simple : lorsque vous regardez un ordinateur ou un téléphone, vous vous trouvez quelque part dans le monde dans Google Street View et vous devez deviner, aussi rapidement que possible, exactement où vous vous trouvez. Vous pouvez cliquer pour parcourir les routes et les villes, en recherchant des points de repère ou une langue distincts. Plus vous devinez, plus vous marquez de points.

Pour certains, les réponses instantanées de M. Rainbolt ressemblent à de la magie. Pour lui, ils sont simplement le résultat d’innombrables heures de pratique et d’une soif insatiable de connaissances géographiques.

“Je ne pense pas être un génie”, a déclaré M. Rainbolt, un producteur de vidéos en ligne de 23 ans à Los Angeles. « C’est comme un magicien. Pour le magicien, le tour est facile, mais pour tout le monde, c’est beaucoup plus difficile.

Pour le joueur occasionnel, traverser des images fixes de routes pastorales sinueuses, de contreforts méditerranéens et de rues remplies de tuk-tuks peut être tranquille, surtout sans limite de temps. Mais pour des artistes comme M. Rainbolt, le rythme est effréné et l’identification d’un lieu ne peut prendre que quelques secondes, voire moins.

M. Rainbolt n’est pas le meilleur joueur de GeoGuessr au monde. Cette distinction est souvent considérée comme appartenant à un adolescent néerlandais qui passe par GeoStique, ou à un joueur français connu sous le nom de Blinky. Mais depuis le début de cette année environ, M. Rainbolt est le porte-drapeau de GeoGuessr, grâce à ses publications captivantes sur les réseaux sociaux, partagées avec ses 820 000 abonnés sur TikTok ainsi que sur d’autres plateformes sociales.

Apparaissant dans un sweat à capuche et parfois des écouteurs alors que la musique classique dramatique joue en arrière-plan, M. Rainbolt identifie les pays après ce qui semble être simplement un coup d’œil vers le ciel ou une parcelle d’arbres.

Dans certaines vidéos, il devine les paramètres régionaux corrects après avoir regardé une image Street View pendant seulement un dixième de seconde, ou en noir et blanc, ou pixélisé – ou tout ce qui précède. Dans d’autres, il a les yeux bandés et devine (correctement) une description que quelqu’un d’autre lui fournit.

Les vidéos qui ont généré le plus de choc sont celles dans lesquelles M. Rainbolt, à l’aide de ses recherches topographiques, identifie exactement où les vidéoclips ont été filmés. Dans un clip viral, il a trouvé la rue exacte du Nevada à partir d’une vidéo d’une personne conduisant avec un capybara. “Si jamais je disparais, j’espère que quelqu’un engagera ce type en mon nom”, a commenté un utilisateur de Twitter.

GeoGuessr a été créé en 2013 par un ingénieur logiciel suédois, Anton Wallén, qui a eu l’idée lors d’un trek à travers les États-Unis. Les premiers influenceurs comme GeoWizard, un YouTuber britannique, ont aidé à promouvoir le jeu. Il a également gagné en popularité pendant la pandémie, lorsqu’il a introduit un mode multijoueur appelé Battle Royale.

Les publications de M. Rainbolt sur les réseaux sociaux l’ont encore renforcée. Le mois dernier, lors d’un coup publicitaire, M. Rainbolt a diffusé en direct avec Ludwig Ahgren, une ancienne personnalité de Twitch qui diffuse désormais à trois millions d’abonnés sur YouTube.

Le site GeoGuessr compte désormais 40 millions de comptes, a déclaré Filip Antell, qui dirige le contenu de GeoGuessr, une entreprise de 25 personnes à Stockholm. Certaines de ces personnes sont des abonnés qui cotisent 2 $ par mois pour pouvoir jouer à un nombre illimité de jeux. Les revenus, a déclaré M. Antell, servent à payer les développeurs et Google, qui facture GeoGuessr pour l’utilisation de son logiciel.

Malgré ses connaissances mondiales, M. Rainbolt, qui a grandi en Arkansas, n’a jamais quitté l’Amérique du Nord. Mais il a de nombreux endroits sur sa liste de choses à faire, notamment le Laos et les îles Aléoutiennes en Alaska. Les gens disent à M. Rainbolt que sa passion est un peu folle. La question la plus courante que ses amis lui posent est : « Est-ce réel ?

Il dit que oui et promet qu’il n’a jamais truqué une vidéo. Il se trompe parfois de pays. Confondre les États-Unis avec le Canada ou la République tchèque avec la Slovaquie sont deux erreurs courantes, même pour les plus grands joueurs. Et il a reconnu qu’il ne publiait principalement que ses faits saillants sur les réseaux sociaux, plutôt que des tâtonnements occasionnels.

Alors comment fait-il ?

La clé, bien sûr, est la pratique. M. Rainbolt est tombé dans le terrier du lapin GeoGuessr pendant la pandémie, regardant les autres diffuser en direct leur jeu et se penchant sur des guides d’étude assemblés par des passionnés de géographie. Il a dit qu’il passait quatre à cinq heures par jour à étudier : jouer à GeoGuessr dans des pays spécifiques à plusieurs reprises pour avoir une idée du terrain et mémoriser comment les points de repère comme les marqueurs routiers et les poteaux téléphoniques diffèrent selon les pays.

“Franchement, je n’ai pas eu de vie sociale depuis un an”, a-t-il déclaré. “Mais ça vaut le coup, parce que c’est tellement amusant et j’aime apprendre.”

Certaines des principales caractéristiques que M. Rainbolt utilise pour distinguer un pays d’un autre, a-t-il dit, sont les bollards, les poteaux utilisés comme barrières sur les côtés des routes ; poteaux téléphoniques; plaques d’immatriculation; de quel côté de la route les voitures roulent ; et la couleur du sol.

Il existe d’autres indices, si vous savez où chercher. La qualité de l’image est importante – Google a filmé différents pays à l’aide de différentes générations de caméras – tout comme la couleur de la voiture utilisée pour enregistrer le terrain. Un aperçu d’une voiture blanche en Amérique du Sud, par exemple, signifie que vous êtes au Pérou, en Bolivie ou au Chili, a déclaré M. Rainbolt.

GeoGuessr propose une variété de modes de jeu. L’un des formats les plus populaires est le duel, dans lequel les joueurs ou les équipes commencent avec 6 000 points et subissent des « dégâts » en fonction de la précision des suppositions de leur adversaire jusqu’à ce qu’elles soient réduites à zéro. Dans certains jeux, vous êtes autorisé à cliquer pour vous déplacer sur la carte, tandis que d’autres sont des jeux “sans mouvement”. Une fois qu’un joueur a deviné, l’autre a 15 secondes pour verrouiller une prédiction.

Les joueurs professionnels de GeoGuessr – ainsi décrits parce qu’ils sont les meilleurs au monde, pas parce qu’ils gagnent leur vie en le faisant – disent que la scène compétitive est encore naissante mais se développe rapidement.

Leon Cornale, un joueur professionnel de 21 ans connu sous le nom de Kodiak, de Ratingen, en Allemagne, a décrit le GeoGuessr compétitif comme “fragmenté et divisé”. Un groupe de joueurs en France, par exemple, a formé sa propre communauté et organise des tournois, tandis que d’autres joueurs ont formé des groupes via Reddit. Mais la popularité récente de GeoGuessr sur les réseaux sociaux a relancé l’intérêt pour des compétitions plus larges.

Les meilleurs joueurs, qui n’ont souvent que 15 ans, se disputent les records du monde et ont commencé à participer à des tournois organisés par M. Rainbolt et diffusés en direct sur Twitch. Il y a peu d’argent à avoir, mais les joueurs vedettes gagnent l’adulation des milliers de joueurs GeoGuessr plus occasionnels qui se réunissent sur un serveur Discord pour échanger des conseils et partager des scores.

Lukas Zircher, un jeune de 24 ans à Innsbruck, en Autriche, est devenu obsédé par GeoGuessr lorsqu’il est tombé sur l’une des publications Instagram de M. Rainbolt. M. Zircher a décidé que lui aussi voulait devenir l’un des grands du jeu.

« Il est difficile de devenir bon, vraiment bon », a déclaré M. Zircher, dont le temps libre est désormais consacré à l’étude des bollards et à la mémorisation de la couleur du sol sud-africain. “Je peux reconnaître tous les pays africains à partir de quelques photos, mais je suis encore loin d’être bon – tous les pays d’Europe de l’Est me manquent.”

Syd Mills, un illustrateur indépendant de 22 ans du New Jersey, est devenu captivé après avoir regardé le contenu de M. Rainbolt. Elle avait déjà joué à GeoGuessr, mais a été surprise de la rapidité avec laquelle elle s’est améliorée après avoir regardé ses vidéos qui fournissent des conseils sur l’identification des pays.

“Cette fois, au lieu d’errer passivement et de chercher désespérément un indice de langue ou un drapeau, je relèverais des choses comme des garde-corps, des marquages ​​​​routiers, des bollards”, a déclaré Mme Mills.

Elle vit parfois des moments qu’elle imagine similaires à la crainte que M. Rainbolt inspire. Une fois, en jouant à GeoGuessr avec son père, elle a immédiatement identifié une image comme étant en Uruguay, à cause de lignes sur une route.

Sa réaction, a-t-elle dit, a été “Comment diable savez-vous cela?”

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