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Quand des jets privés transportent des milliardaires vers une petite ville de l’Idaho

Quand des jets privés transportent des milliardaires vers une petite ville de l'Idaho

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HAILEY, Idaho – Robert Kraft, le propriétaire des Patriots de la Nouvelle-Angleterre, vole dans un Gulfstream G650. Il en va de même pour Jeff Bezos et Dan Schulman, PDG de PayPal. Les jets, dont environ 470 sont en service, coûtent environ 75 millions de dollars chacun.

La plupart du temps, ces avions sont dispersés, transportant des capitaines d’industrie vers des réunions dans le monde entier. Mais pendant une semaine en juillet, certains d’entre eux convergent vers une seule piste asphaltée de 100 pieds de large à côté des collines déchiquetées de la Wood River Valley de l’Idaho.

L’occasion est la conférence annuelle de Sun Valley, une aubaine organisée par la banque d’investissement secrète Allen & Co. Connue sous le nom de “camp d’été pour milliardaires”, la conférence débute cette année mardi et attire les titans de l’industrie et leurs familles. – dont certains sont surveillés par des baby-sitters locaux liés par des accords de non-divulgation. Entre les randonnées organisées et la pêche à la mouche lors des rassemblements passés, il y a eu des sessions sur la créativité, le changement climatique et la réforme de l’immigration.

Pendant des décennies, lors de ces rassemblements isolés, les PDG et les présidents de conseil d’administration ont conclu des accords qui ont façonné la télévision que nous regardons, les informations que nous consommons et les produits que nous achetons. C’est là que, près du neuvième trou du terrain de golf, le patron de General Electric a exprimé son intérêt à vendre NBC à Comcast. C’est là que Bezos a rencontré le propriétaire du Washington Post avant d’accepter d’acheter le journal, et où Disney a poursuivi un plan d’achat d’ABC – avec Warren Buffett au centre des discussions.

C’est aussi la plus grosse semaine de l’année pour Chris Pomeroy, le directeur de Friedman Memorial Airport et l’homme chargé de s’assurer que toutes les bosses vont et viennent en douceur.

Dans les mois précédant le début de la conférence, Pomeroy se prépare à jouer à un jeu de Tetris en 3D à enjeux élevés avec des jets privés de plusieurs millions de dollars alors que les participants se rendent à Sun Valley, une station balnéaire de 1 800 habitants toute l’année.

Au cours d’une période de 24 heures l’année dernière, au début de la conférence, plus de 300 vols ont transité par l’aéroport Friedman Memorial à Hailey, une petite ville près de Sun Valley, selon les données de Flightradar24, une société de données du secteur. Ils allaient des petits avions à hélices aux jets commerciaux à longues ailes. En comparaison, il y a deux semaines, lorsque Pomeroy m’a fait une brève visite de l’aéroport, seuls 44 vols y ont décollé ou atterri en 24 heures, selon la société de données.

“C’est vide en ce moment”, a déclaré Pomeroy, conduisant en douceur son Ford Explorer 2014 blanc (ce qu’il appelle son “centre de commande mobile”) devant une bande d’asphalte fraîchement pavée. “Mais en été, et pendant l’événement en particulier, il y a des avions garés partout ici.”

Tout comme les activités de la conférence, les éléments du voyage là-bas sont entourés de secret. De nombreux jets qui volent sont enregistrés auprès de propriétaires obscurs et de sociétés à responsabilité limitée, certains avec seulement des références clignotantes à leurs passagers. Le jet qui a transporté Kraft l’année dernière, par exemple, est enregistré sous «Airkraft One Trust», selon les dossiers de la Federal Aviation Administration. L’avion dans lequel Bezos a volé est enregistré auprès de Poplar Glen, une entreprise de Seattle.

Les représentants de Kraft et Bezos ont refusé de commenter. Bezos ne devrait pas se présenter à Sun Valley cette année, selon une liste préliminaire d’invités obtenue par le New York Times.

Pomeroy prévoit bien à l’avance de faire face à l’intense trafic aérien généré par la conférence, qu’il appelle obliquement “l’événement aérien annuel”. Sans organisation adéquate, des groupes de jets privés pourraient s’accumuler dans l’espace aérien autour de Friedman, créant des retards et des détournements pendant que les pilotes brûlent du carburant précieux.

Ce fut le cas pour la conférence de 2016, qui a coïncidé avec la première semaine de travail de Pomeroy. Cette année-là, certains avions ont survolé ou se sont assis sur le tarmac pendant plus d’une heure et demie, attendant que l’espace aérien et la piste se dégagent.

“J’ai vu des avions littéralement alignés pour décoller de l’extrémité nord du terrain presque jusqu’à l’extrémité sud du terrain”, a déclaré Pomeroy, faisant référence à la piste de 7 550 pieds. “De la queue au nez, tout le long de la voie de circulation.”

Après cet épisode, Pomeroy a enrôlé Greg Dyer, un ancien directeur de district à la FAA, pour aider à désencombrer le tarmac. Les deux se sont coordonnés avec un hub de la FAA à Salt Lake City pour aligner des vols, parfois à 300 à 500 miles de Sun Valley. Pour certains vols, la mise en scène commence avant le décollage des avions.

“Avant, cela ressemblait à une attaque – ce n’étaient que des avions venant de tous les points cardinaux, essayant tous d’arriver ici en même temps”, a déclaré Dyer, consultant aéroportuaire pour Jviation-Woolpert.

L’année dernière, les retards ont été maintenus à un maximum de 20 minutes et aucun voyageur commercial n’a raté de vol de correspondance en raison du trafic aérien causé par la conférence, a déclaré Pomeroy.

Lorsque les bosses sont obligées de tourner en rond dans les airs, elles flânent souvent avec style. Il est peu probable que les acheteurs prêts à débourser des dizaines de millions pour un avion privé haut de gamme rechignent à 650 000 $ supplémentaires pour équiper l’avion du Wi-Fi, a déclaré Lee Mindel, l’un des fondateurs de SheltonMindel, un cabinet d’architectes qui a conçu le intérieurs des jets privés Gulfstream et Bombardier. Certains propriétaires, a-t-il dit, ont opté pour des couverts sur mesure de Muriel Grateau à Paris, des tapis V’Soske ou d’autres éléments de luxe.

“Si vous devez demander ce que cela coûte, vous ne pouvez vraiment pas vous permettre de le faire”, a déclaré Mindel.

Pendant la pandémie, lorsque les voyages commerciaux ont ralenti en raison des restrictions, les escapades en entreprise ont augmenté parmi un sous-ensemble de cadres qui ne voulaient pas être retenus, a déclaré David Yermack, professeur à la Stern School of Business de l’Université de New York. Il a ajouté qu’il pourrait être moins cher à long terme de rémunérer les PDG avec des voyages en avion que de les payer en espèces.

“Je pense que c’est Napoléon qui a dit : ‘Quand j’ai réalisé que des gens donneraient leur vie pour de petits morceaux de ruban de couleur, j’ai su que je pouvais conquérir le monde'”, a déclaré Yermack.

La surabondance de vols soulève certainement des préoccupations pratiques. Les habitants de Hailey, ainsi que de Ketchum et de Sun Valley à proximité, se sont plaints dans le passé du bruit créé par les jets qui se dirigeaient vers l’aéroport Friedman Memorial.

Pour traiter les plaintes, Pomeroy et la Friedman Memorial Airport Authority ont réduit les vols entre 23 h et 7 h et limité le nombre de décollages et d’atterrissages depuis le nord, au-dessus de la petite ville de Hailey.

Avant la conférence, Pomeroy envoie une lettre aux pilotes entrants sur ce à quoi s’attendre, les exhortant à réduire le bruit au minimum.

“Alors que l’écrasante majorité des utilisateurs lors de cet événement sont respectueux de notre programme et de notre communauté, seuls quelques opérateurs qui ignorent de manière flagrante notre programme, ou qui négligent de se renseigner sur notre programme, laissent une impression négative sur nous tous”, Pomeroy écrit cette année.

L’avarice d’Allen & Co. à propos de certains détails de la conférence s’étend à l’aéroport. Mais Pomeroy et son équipe obtiennent suffisamment d’informations pour conclure quand les bosses arriveront et sont sur le point de quitter la ville.

Lorsque le schmoozing sera terminé la semaine prochaine, Pomeroy commencera la tâche ardue de faire sortir les titans de l’entreprise de l’Idaho. Souvent, cela signifie fermer brièvement l’aéroport aux arrivées pendant qu’ils bousculent les départs pendant une heure.

Alors que les derniers jets se préparent à partir, a déclaré Pomeroy, lui et son équipe poussent un soupir de soulagement.

“Ensuite, je suis prêt à aller à la rivière pour une pêche à la mouche sérieuse pendant un jour ou deux”, a-t-il déclaré.

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