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L’envoyé du Vatican à Hong Kong avertit les missions catholiques de se préparer à la répression en Chine

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HONG KONG, 5 juillet (Reuters) – Monseigneur Javier Herrera-Corona, représentant officieux du Vatican à Hong Kong, a adressé un message brutal aux quelques 50 missions catholiques de la ville avant de terminer son affectation de six ans en mars : les libertés dont ils avaient joui pendant des décennies étaient terminées.

Lors de quatre réunions tenues sur plusieurs mois, à partir d’octobre de l’année dernière, le prélat mexicain de 54 ans a dit aux missionnaires catholiques de Hong Kong de se préparer à un avenir plus difficile alors que la Chine renforce son contrôle sur la ville et il a exhorté ses collègues à protéger leur biens, dossiers et fonds des missions, selon quatre personnes familières avec les séances privées, qui ont demandé à ne pas être identifiées en raison de la nature sensible des discussions.

“Le changement arrive, et vous feriez mieux d’être préparé”, a averti Herrera-Corona aux missionnaires, selon l’une des personnes, qui a déclaré à Reuters qu’il résumait le message du monseigneur : “Hong Kong n’est pas la grande tête de pont catholique qu’elle était. “

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Le message de Herrera-Corona est intervenu au milieu d’une répression de la sécurité nationale par Pékin à Hong Kong à la suite de manifestations anti-gouvernementales en 2019, y compris l’érosion des libertés civiles, l’arrestation de dizaines de militants pro-démocratie et des menaces perçues à l’indépendance de l’appareil judiciaire de la ville.

Mais ses préoccupations allaient au-delà de la répression en cours de la sécurité nationale, ont déclaré les gens : Herrera-Corona a averti qu’une intégration plus étroite avec la Chine dans les années à venir pourrait conduire à des restrictions de type continental sur les groupes religieux.

Sur le continent, les catholiques ont longtemps été divisés entre une église clandestine fidèle au Vatican et une église officielle soutenue par l’État. Le Vatican n’a pas de représentation officielle en Chine après la rupture des relations diplomatiques en 1951, au-delà de la présence de deux envoyés non officiels à Hong Kong, qui opèrent depuis une villa fortifiée dans une banlieue de Kowloon. Le remplaçant de Herrera-Corona à la tête de cette mission non officielle doit arriver le mois prochain.

Avant même que la Chine n’impose une loi radicale sur la sécurité nationale à Hong Kong en 2020 qui interdisait la “collusion avec les forces étrangères” à la suite des manifestations pro-démocratie de l’année précédente, Herrera-Corona et d’autres envoyés de la mission non officielle dans la ville avaient commencé déplacer discrètement des caisses d’archives à l’étranger pour les conserver, selon deux personnes familières avec le transfert.

Les avertissements de Monseigneur lors des quatre réunions et les détails du transfert d’archives n’ont pas été rapportés auparavant.

Herrera-Corona, qui a été promu archevêque après avoir quitté Hong Kong en mars pour occuper un nouveau poste en République du Congo et au Gabon, n’a pas répondu aux questions par courrier électronique sur les réunions ou les efforts pour protéger les documents sensibles. Un responsable du Vatican n’a fait aucun commentaire.

Le Bureau de liaison du gouvernement central à Hong Kong et l’Administration d’État des affaires religieuses relevant du Conseil d’État à Pékin n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Reuters a rapporté en décembre que des responsables du bureau de liaison de Pékin dans la ville avaient organisé un événement au cours duquel des évêques chinois ont informé de hauts responsables religieux de Hong Kong de la vision du président Xi Jinping d’une religion aux “caractéristiques chinoises”. Lire la suite

Lors d’une visite à Hong Kong pour marquer le 25e anniversaire de sa passation à la domination chinoise, Xi a défendu vendredi le style de gouvernance “un pays, deux systèmes” de la ville qui lui accorde une large autonomie jamais vue en Chine continentale, y compris religieuse et libertés de la presse. Le système “doit être maintenu sur le long terme”, a-t-il dit. Lire la suite

Pendant des décennies, des groupes de missionnaires étrangers ont opéré en grande partie sans entraves dans l’ancienne colonie britannique, forgeant une enclave catholique à la périphérie de la Chine continentale, qui est sous la domination du Parti communiste athée.

Souvent financées et dirigées par d’autres pays, les sociétés missionnaires de Hong Kong coopèrent étroitement avec l’Église catholique locale et suivent les conseils du Vatican. Ils se concentrent sur des activités telles que la lutte contre la pauvreté et l’éducation.

Certains entretiennent également des liens étroits avec les catholiques du continent, où l’activité religieuse est contrôlée et le travail des missions étrangères reste strictement limité par la réglementation, ce qui reflète la ferme résistance du gouvernement à l’ingérence extérieure dans les affaires chinoises.

DROITS MENACÉS

Le monseigneur a déclaré aux participants aux réunions que les droits des institutions religieuses énoncés dans la loi fondamentale de Hong Kong – la mini-constitution qui a guidé les relations de la ville avec son souverain chinois après le transfert de la domination britannique en 1997 – ne pouvaient pas être invoqués comme pression de Pékin monté, ont déclaré les quatre personnes familières avec la situation.

Herrera-Corona a déclaré qu’il n’avait connaissance d’aucun changement de politique spécifique, ont ajouté les gens.

La Loi fondamentale stipule que le gouvernement ne doit pas restreindre la liberté religieuse ni interférer avec les organisations religieuses. Il consacre également leurs droits de propriété et de bienfaisance, ainsi que la liberté de “maintenir et développer leurs relations avec les organisations religieuses et les croyants d’ailleurs”.

En 2019, lorsque les envoyés du Vatican ont commencé à transférer les archives, ils craignaient que leur mission ne soit surveillée de près par l’appareil de sécurité de l’État chinois, ont déclaré trois religieux catholiques familiers avec la situation. Une enquête de Reuters fin 2020 a révélé que deux religieuses qui travaillaient à la mission avaient été détenues sur le continent dans le cadre des efforts de Pékin pour renforcer son contrôle sur l’église de Hong Kong. La raison précise de leur détention reste floue.

Au moment où ils ont terminé, plus d’une demi-tonne de dossiers sur les activités de l’Église catholique en Chine continentale et à Hong Kong avaient été expédiés à Rome, en partie via une relation diplomatique amicale, ont déclaré les trois personnes.

Les dossiers remontaient au milieu des années 1980 et concernaient principalement la Chine continentale, y compris des communications privées avec des religieux clandestins du continent, des activités missionnaires et des détails sur la persécution de fidèles catholiques, selon deux prêtres qui les connaissaient bien.

Suite aux avertissements de Monseigneur, au moins trois missions ont commencé à déplacer des dossiers à l’étranger, dont certaines par le biais d’envois diplomatiques protégés, ont déclaré deux missionnaires et un diplomate. Ils ont refusé d’identifier les missions pour des raisons de sécurité.

Répondant aux questions de Reuters, un porte-parole du gouvernement de Hong Kong a déclaré que les droits et libertés fondamentaux des habitants de la ville étaient garantis par la loi fondamentale et que la loi sur la sécurité nationale stipulait également que les droits de l’homme devaient être protégés et respectés.

RÉPRESSION DE LA SÉCURITÉ

Hong Kong abrite environ 50 sociétés missionnaires et ordres religieux catholiques étrangers, selon le répertoire officiel du diocèse, accueillant plus de 600 prêtres, frères et religieuses qui servent comme clercs paroissiaux et dans les écoles et les hôpitaux.

Les représentants de la plupart des groupes missionnaires de Hong Kong ont été informés par le Monseigneur au cours des réunions. Trois diplomates occidentaux ont déclaré qu’ils étaient également conscients de ses préoccupations.

Lors de ses rencontres, le monseigneur a exprimé sa crainte que les choses ne se détériorent en partie parce que les autorités chinoises avaient identifié plusieurs catholiques éminents comme des figures de proue des manifestations pro-démocratie de 2019 et des critiques de la loi sur la sécurité nationale, ont déclaré les quatre personnes proches des réunions.

L’arrestation en mai de l’éminent ancien évêque de Hong Kong, le cardinal Joseph Zen, âgé de 90 ans, a renforcé le sentiment d’urgence de prendre des mesures pour protéger l’église de Hong Kong, ont déclaré six missionnaires et un diplomate. Zen a été arrêté dans le cadre d’une enquête policière sur la collusion étrangère concernant un fonds de soutien juridique pour les personnes arrêtées lors des manifestations.

Un assistant du cardinal, qui a été libéré sous caution en attendant des accusations, a déclaré qu’il ne ferait aucun commentaire.

Une publication de l’année dernière – éditée par les chercheurs Chen Jingguo de l’Académie chinoise des sciences sociales, un groupe de réflexion gouvernemental de premier plan, et Zhang Bin de l’Université de Jinan – a pointé du doigt les catholiques de Hong Kong pour leurs critiques sur les manifestations anti-gouvernementales de 2019.

La publication a examiné le développement récent des religions à Hong Kong et dans le sud de la Chine continentale – une région, connue sous le nom de Greater Bay Area, que les autorités hongkongaises et chinoises souhaitent intégrer.

L’environnement politique de Hong Kong s’est “continuellement détérioré” depuis la rétrocession, en partie à cause de groupes religieux et de personnalités influentes telles que le cardinal Zen, selon le document. Les catholiques étaient plus impliqués dans la politique de la ville que les autres chrétiens et ses “enseignants et étudiants affiliés sont plus radicaux”, indique le document, consulté par Reuters.

Comme d’autres soi-disant “livres bleus” de l’académie, le document a été distribué aux universitaires du continent, aux organes du gouvernement central et à certains médias d’État, selon des universitaires de Hong Kong qui le connaissent bien. Le journal hongkongais Ta Kung Pao, soutenu par l’État, a présenté le travail lors de sa sortie en août, le décrivant comme la première étude approfondie des religions dans la région de la Grande Baie.

Ni Chen, Zhang, l’académie, ni l’Université de Jinan n’ont immédiatement répondu aux demandes de commentaires de Reuters. Répondant aux questions de Reuters sur les préoccupations des missionnaires concernant le document, un porte-parole du diocèse de Hong Kong a déclaré qu’il avait “des communications constantes avec les sociétés missionnaires locales. Nous échangeons de temps en temps des points de vue sur différentes questions”.

INTERFÉRENCE ÉTRANGÈRE

La loi sur la sécurité nationale permet aux autorités de cibler tout ce qu’elles jugent être une ingérence étrangère subversive et leur donne des pouvoirs de surveillance étendus ainsi que la possibilité de geler les avoirs de toute personne d’intérêt avant que des accusations formelles ne soient portées.

Les responsables du gouvernement chinois et de Hong Kong ont déclaré que la loi était nécessaire pour assurer la stabilité dans la ville et que les poursuites étaient fondées sur des preuves, sans rapport avec les antécédents ou la profession des personnes.

Certaines missions catholiques possèdent de grandes propriétés dans certains des quartiers les plus riches de Hong Kong, notamment des villas, des maisons de retraite et un hôpital, qui seraient évaluées à des milliards de dollars de Hong Kong, selon les estimations de Reuters basées sur l’activité récente du marché pour des actifs similaires.

Suivant les conseils de monseigneur, certaines missions envisagent des mesures allant du placement de leurs biens immobiliers sous propriété locale à la localisation de leurs conseils d’administration et de leurs enregistrements d’entreprise afin de les protéger de toute répression, y compris des restrictions plus strictes sur les étrangers, disent cinq personnes familières avec la situation.

De telles mesures créeraient une distance supplémentaire entre le siège de la mission étrangère et les opérations locales étant donné l’accent mis par la loi sur la sécurité nationale sur la collusion avec les autorités étrangères et son pouvoir de saisir des actifs, ont-ils déclaré.

Le monseigneur a également dit aux missions de se préparer à d’éventuelles restrictions sur les programmes de longue date, tels que les missionnaires étrangers servant comme curés dans les églises locales, ont déclaré les quatre personnes familières avec les réunions.

Le père Pierre Lam Minh, un missionnaire qui dirige un conseil local établi par le Vatican qui supervise les missions des hommes, a déclaré dans un communiqué que le message de Herrera-Corona était le “propre conseil” du prélat. “Nous effectuons notre travail missionnaire comme d’habitude”, a-t-il dit, ajoutant que les missions ne voyaient aucune restriction à la liberté religieuse.

La chef du conseil des femmes, Sr Joanna Marie Cheung, a déclaré que son association avait discuté des questions de Reuters avec le groupe d’hommes et “nous partageons la même opinion”.

Le porte-parole du diocèse de Hong Kong a déclaré que, comme aucun membre du diocèse n’était présent, il ne pouvait pas commenter les réunions. Il a ajouté que la liberté religieuse était garantie aux résidents de Hong Kong par la Loi fondamentale et que la loi sur la sécurité nationale de 2020 n’avait pas affecté les missions pastorales des missions étrangères à Hong Kong à ce jour.

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Reportage de Greg Torode; Reportage supplémentaire de Clare Jim à Hong Kong; Montage par Daniel Flynn

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