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Analyse : la Corée du Nord cache-t-elle un plus gros problème derrière son épidémie de Covid-19 ?

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“Les Nord-Coréens appellent cela des statistiques élastiques”, a-t-il dit, dans un clin d’œil à la flexibilité de Pyongyang avec la vérité. “Il est même difficile pour la Corée du Nord de connaître ses propres chiffres.”

Il parle avec une certaine autorité. Choi a été médecin pendant plus de 10 ans en Corée du Nord, spécialisé dans les maladies infectieuses avant de fuir son pays d’origine en 2011.

Il se souvient de l’épidémie de SRAS de 2002-2004, lorsqu’il dit que des centaines de personnes dans la ville de Chongjin, dans le nord-est du pays, où il travaillait, ont commencé à mourir après avoir signalé “des symptômes de rhume ou de grippe”.

Des médecins comme Choi ne pouvaient que soupçonner en privé que le SRAS était à blâmer. La Corée du Nord n’avait pas la capacité de tester la maladie, elle n’a donc officiellement enregistré aucune infection. Son voisin, la Chine, a signalé plus de 5 000 cas et des centaines de décès.

Choi se souvient également d’avoir fait face à une épidémie de rougeole à l’échelle nationale en 2006, armé uniquement d’un thermomètre ; et une pandémie de grippe en 2009 au cours de laquelle encore “plus de personnes sont mortes que pendant le SRAS” – une situation aggravée par une pénurie aiguë de médicaments.

Lors des épidémies précédentes, explique Choi, les responsables locaux n’ont jamais été incités à se déplacer de maison en maison pour compter avec précision les cas – ils n’avaient ni masque ni gants et ils pensaient que les statistiques seraient manipulées par le régime pour répondre à ses besoins.

Il suppose que peu de choses ont changé depuis son départ et que l’histoire, si elle ne se répète pas exactement, rime au moins.

Que cache la Corée du Nord ?

Comme pour les épidémies passées en Corée du Nord, l’une des plus grandes préoccupations concernant l’épidémie de Covid dans le pays est que le penchant de Pyongyang pour le secret rend difficile l’évaluation précise de sa gravité.

Les ONG internationales et la plupart des ambassades étrangères ont quitté le pays depuis longtemps et les frontières hermétiquement fermées rendent l’accès impossible, ce qui rend les témoignages de transfuges comme Choi d’autant plus importants.

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Beaucoup ont été surpris par la décision de Pyongyang en mai d’admettre qu’il faisait face à une épidémie, même si l’exactitude de ses déclarations depuis a suscité le scepticisme. Très tôt, le dirigeant Kim Jong Un avait décrit l’épidémie comme la “plus grande agitation” jamais survenue dans le pays. Deux mois et des millions de cas suspects plus tard, il a revendiqué un “brillant succès” pour arrêter la maladie dans son élan.

Le nombre de morts officiel incroyablement bas rapporté par le pays soulève inévitablement des soupçons selon lesquels Pyongyang essaie de cacher un problème plus grave.

“J’ai quelques questions”, a déclaré la semaine dernière le ministre sud-coréen de l’Unification, Kwon Young-se, notant que l’histoire colportée par les médias d’État du Nord contrastait fortement avec l’expérience du reste du monde.

Nouvelles variantes du Covid, choléra ?

La plus grande crainte au départ était qu’une épidémie dans une population non vaccinée et mal nourrie avec des soins de santé primitifs serait catastrophique.

Tomas Ojea Quintana, rapporteur spécial des Nations Unies pour les droits de l’homme en Corée du Nord, a déclaré qu’il était impossible pour le moment de connaître l’ampleur de l’épidémie – bien qu’il ait entendu des informations non confirmées faisant état de décès parmi les personnes âgées et les enfants malnutris.

“Au moins dans ma position, je ne suis pas en mesure de mettre en contraste cette peur que nous avions au début de 2020 sur les conséquences catastrophiques de Covid en (Corée du Nord) et sa situation actuelle.”

On craint également que de nouvelles variantes, peut-être plus virulentes, puissent émerger d’une transmission incontrôlée à travers la population nord-coréenne d’environ 25 millions d’habitants.

Dr Kee B. Park, un neurochirurgien américain qui jusqu’au début de la pandémie avait visité la Corée du Nord deux fois par an pour travailler aux côtés de ses homologues nord-coréens, les former et effectuer des opérations chirurgicales, a déclaré que le pays ne semblait pas disposé à partager des informations et que ce n’était “pas bon pour eux (et) ce n’est pas bon pour le reste du monde. “

“Nous devons partager des informations sur tout type de nouveaux changements dans les caractéristiques du virus, par exemple, les mutations, n’est-ce pas”, a-t-il déclaré.

“Nous devons être conscients du fait qu’une réplication élevée peut conduire à de nouvelles variantes. La seule façon de détecter cela est de partager des informations les uns avec les autres.”

Un agent de santé de l'usine de cosmétiques de Pyongyang prend la température d'une femme arrivant pour son quart de travail le 16 juin.

En juin, la Corée du Nord a déclaré qu’elle connaissait une épidémie d’une maladie intestinale non identifiée dans la province du Hwanghae du Sud, à environ 120 kilomètres au sud de la capitale Pyongyang.

À tout le moins, l’annonce a démontré la vulnérabilité du pays aux épidémies et son manque de médicaments.

Park pense que la Corée du Nord est probablement aux prises avec une épidémie de fièvre typhoïde ou de choléra.

« Quelque part comme la Corée du Nord, on peut s’attendre à des taux élevés de maladies infectieuses. En fait, pour les enfants de moins de 5 ans, les maladies diarrhéiques sont la première cause de décès.

Une lueur d’espoir ?

Une lueur d’espoir pour Park était la capacité du pays à vacciner rapidement sa population – démontrée lors de son programme national d’inoculation pour l’épidémie de rougeole de 2006.

“Le premier cycle, ils faisaient en moyenne un million de piqûres par jour, puis au deuxième cycle, plus tard en 2007, ils faisaient en moyenne plus de 3 millions d’injections par jour”, a déclaré Park.

“Si toutes les conditions sont réunies, sur la base de ces chiffres, ils peuvent vacciner toute la population au moins pour le premier vaccin en huit jours.”

Mais tout optimisme est tempéré par la réticence d’un pays parfois qualifié de “nation ermite” à accepter une aide extérieure.

Des habitants de Séoul, en Corée du Sud, regardent un reportage télévisé sur le dirigeant nord-coréen Kim Jong Un et l'épidémie de Covid dans son pays le 16 mai 2022.

“Ils sont socialisés pour la rareté”, a déclaré Park. “Ils ont eu du mal à fournir aux hôpitaux certaines des choses que nous tenons pour acquises”, se souvient-il de son temps de travail dans le pays, affirmant que les chirurgiens réutilisaient des équipements tels que des scalpels jusqu’à ce qu’ils soient émoussés et inutilisables.

Les offres d’aide des Nations Unies, des États-Unis, de la Corée du Sud et d’autres ont toutes été ignorées.

Une certaine aide, cependant, a fait son chemin dans le pays depuis la Chine. Les données douanières montrent que de janvier à avril, la Corée du Nord a importé plus de 10 millions de masques, 1 000 ventilateurs et plus de 2 000 kilogrammes de vaccins non spécifiés.

La Corée du Nord accuse l'épidémie de Covid-19 d'

L’alliance mondiale des vaccins Gavi a déclaré le mois dernier qu’elle avait compris que la Corée du Nord avait accepté les vaccins Covid de Chine et avait commencé à administrer des doses.

Un porte-parole de Gavi a déclaré à CNN que la Corée du Nord n’avait “toujours pas soumis de demande formelle à COVAX pour un soutien aux vaccins, mais nous restons prêts à les aider s’ils le font”.

L’isolement des personnes atteintes de Covid dans le pays a été mis en évidence par les récentes tentatives d’un groupe d’activistes de transfuges d’envoyer des médicaments à travers la zone démilitarisée – la frontière de facto entre la Corée du Nord et la Corée du Sud.

Les Fighters to Free North Korea ont déclaré avoir envoyé de gros ballons transportant des fournitures médicales telles que du Tylenol et de la vitamine C à travers la frontière en juin, ainsi que certains transportant des tracts anti-régime fin avril.

Ces vols en montgolfière sont contraires à la loi sud-coréenne et ont été découragés. Le ministre de l’Unification, Kwon, a déclaré aux journalistes qu’il comprenait “les sentiments de ces organisations, mais je pense qu’elles devraient s’abstenir”.

Famine et une seconde « Marche ardue »

Pendant ce temps, la maladie – que ce soit Covid ou autre chose – n’est peut-être pas le plus gros problème auquel sont confrontés les Nord-Coréens.

Une transfuge de 44 ans, qui vit en Corée du Sud, a déclaré qu’elle avait été contactée par sa famille dans le Nord peu de temps après le signalement de l’épidémie. À l’inverse, en ce qui concerne Covid, ils étaient les plus préoccupés par elle – un reflet des prouesses de propagande considérables de Pyongyang.

“Ils ont dit [North Korean television had] ont rapporté que de nombreuses personnes en Corée du Sud mouraient de Covid, alors elles s’inquiétaient pour moi”, a-t-elle déclaré. “Ils n’étaient pas très préoccupés par le virus.”

Cependant, ce qui inquiétait le plus sa famille, c’était le manque de nourriture.

“Ils m’ont dit que la situation alimentaire était pire que pendant la Marche ardue des années 1990… Je suis très inquiet de savoir à quel point les choses étaient difficiles (à l’époque).”

Des membres de l'armée nord-coréenne fournissent des médicaments aux résidents d'une pharmacie de Pyongyang, au milieu des craintes croissantes concernant la propagation du coronavirus, le 18 mai.

La Marche ardue fait référence à une période de famine dévastatrice lorsque l’économie nord-coréenne a subi un coup de marteau suite à l’effondrement de l’Union soviétique, qui a mis fin au flux d’aide dans le pays.

On estime que des centaines de milliers de personnes, soit jusqu’à 10 % de la population du pays, sont mortes de faim. Selon certaines estimations, le nombre de morts est encore plus élevé.

La transfuge n’a pas demandé à sa famille si quelqu’un mourait de faim car elle ne parle jamais de quoi que ce soit de politique lors de ces rares contacts avec sa famille. La possibilité que les autorités écoutent est trop grande. Elle a demandé à CNN de ne pas être identifiée au cas où sa famille ferait l’objet de représailles.

Mais Quintana, le rapporteur spécial de l’ONU, a déclaré que le danger était très réel et qu’il exhortait le régime de Kim et les autres personnes impliquées en Corée du Nord “à comprendre fondamentalement qu’il existe un risque sérieux de famine en Corée du Nord”.

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Que Kim soit susceptible d’écouter est une autre affaire.

La télévision publique a couvert le leader nord-coréen en tournée dans les pharmacies, ordonnant à son armée de stabiliser les fournitures médicales et a même fait don de certaines de ses fournitures médicales privées le mois dernier pour lutter contre l’épidémie intestinale encore non identifiée.

Pour Choi, le médecin qui a fui la Corée du Nord en 2011, de telles images sont à prévoir lorsque la vérité est traitée comme un élastique. C’est un spectacle et rien de plus, dit-il.

“Les autorités nord-coréennes ne luttent pas, ce sont les citoyens nord-coréens qui ont du mal… si vous survivez, c’est formidable, mais nous ne pouvons rien faire si vous mourez”.

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